Generalidades sobre virus, bacterias, hongos, protozoos, endotoxinas, exotoxinas y priones

Microorganismos y portadores de enfermedades

 

 

 

Generalidades

Los microorganismos que provocan enfermedades se denominan patógenos. Estos organismos incluyen bacterias, hongos, protozoos y virus. Los portadores de enfermedades incluyen partículas infecciosas como endotoxinas, exotoxinas y priones. A continuación lea una breve explicación acerca de ellos.

 

Virus

Los virus son muy pequeños y la mayor parte sólo son visibles con un microscopio electrónico. Contienen un núcleo con ácidos nucleicos (ADN o ARN) rodeados por una capa protectora de proteínas. No contienen citoplasma, membrana celular ni orgánulos. Biológicamente no tienen vida ya que no pueden repararse ni reproducirse por sí mismos, lo que significa que están por debajo del nivel celular (la célula es la unidad fundamental de la vida). Médicamente se consideran vivos ya que pueden provocar enfermedades. Los virus deben penetrar en una célula huésped y toma el control de su maquinaria metabólica para reproducirse. Una vez dentro de la misma hacen numerosas copias de su material genético y de las proteínas que les protegen. Irrumpen entonces dentro de la célula, destruyendo todas aquellas que han permitido la reproducción. Los virus son responsables de causar ciertas enfermedades como la gripe, sarampión, paperas, viruela y SIDA por mencionar algunas.

 

 

Bacterias

Las bacterias son microorganismos unicelulares apenas visibles al microscopio óptico. No contienen orgánulos como el núcleo o las mitocondrias. Su ADN se encuentra suelto en el espacio citoplasmático.Por esta razón las bacterias son clasificadas como procariotas, que carecen de un auténtico núcleo. La mayor parte de las bacterias no son patógenas, pero algunas pueden provocar enfermedades.


Algunas bacterias tienen la capacidad de producir esporas en condiciones ambientales adversas. Pueden permanecer inactivas durante largos períodos de tiempo y son resistentes a la desecación, irradiación, calor y productos químicos. Una vez que se dan las condiciones apropiadas, las bacterias pueden romper sus esporas y proliferar. Algunas bacterias no causan por sí mismas la enfermedad pero producen toxinas que la pueden provocar. Las enfermedades bactéricas comunes generadas por toxinas son: estafilococo, estreptoscoco, resfriado común, cólera, tuberculosis, septicemia y ántrax.


Hongos

Los hongos son miembros de grupos muy diversos e organismos unicelulares o policelulares eucariotas que viven descomponiendo y absorbiendo la materia orgánica en la que crecen. Este grupo incluye las setas, mohos y levaduras. Varios hongos son capaces de causar enfermedades humanas, algunas de ellas graves. Algunos son conocidos por su capacidad de infectar la piel y otros afectan en profundidad a los tejidos. Las formas comunes incluyen la tiña, el pie de atleta e infecciones por levaduras (Candida albicans). Las infecciones por hongos en los tejidos pulmonares incluyen histoplasmosis, blastomicosis y coccidioidomicosis.


Protozoos

Los protozoos son organismos unicelulares que tienen características propias de los animales y que son estructuralmente muy parecidos a las células de nuestro cuerpo. Algunos protozoos patógenos tienen la capacidad de causar la malaria, la enfermedad del sueño y la disenteria (ameba).


Endotoxinas

Las endotoxinas son lipopolisacáridos tóxicos resistentes al calor que se encuentran en las paredes celulares de las bacterias gram-negativas. Estos lipopolisacáridos son pirógenos (causan fiebre) y tienen la propiedad de aumentar la permeabilidad capilar. Las endotoxinas sólo se liberan por lisis bactérica. Las endotoxinas son menos virulentas que las exotoxinas y no forman toxoides. Los toxoides son toxinas modificadas químicamente que ya no son tóxicas pero que tienen propiedades antigénicas. Los toxoides a menudo se emplean como vacunas. Más allá de la fiebre, pueden causar escalofríos, shock, leucopenia y diarrea dependiendo del tipo de endotoxina de que se trate.


Exotoxinas

Las exotoxinas son proteínas tóxicas lábiles con el calor y excretadas por algunas bacterias. Las exotoxinas se conocen por provocar fiebre, erupciones, daños a los órganos, difteria, botulismo y tétano. Las exotoxinas son factores virulentos de importancia en las bacterias patógenas.


Priones

Un prión es una proteína plegada de manera anormal con la capacidad de infectar células. Cuando un prión se pone en contacto con un prión normal celular, hace que la proteína normal se pliegue de manera anómala en una reacción en cadena. El prión patógeno puede surgir espontáneamente por mutación genética o puede ser adquirido por la ingestión de tejido infectado como el de ternera contaminada o caza salvaje. Se cree que los priones son la causa de enfermedades cerebrales conocidas como las encefalopatías espongiformes transmisibles (TSE por sus siglas en inglés), como la encefalitis espongiforme bovina (BSE, vaca), la tembladera (cabras, ovejas), la enfermedad de Creutzfeldt-Jakob (CJD, humanos) y el kuru (Nueva Guinea, humana). Los priones se encuentran en la mayor parte de los tejidos, siendo especialmente abundantes en el cerebral. Los priones normales se encuentran en la superficie de las neuronas.


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